Spelautomater, också kallade enarmade banditer efter den spak de förr hade för att dra igång ett spel, är populära i hela världen eftersom de är enkla att spela på och finns i otaliga varianter. Enarmade banditers arm är sedan länge utbytt mot knappar, men finns kvar på en del automater, mest av nostalgiska skäl. De mekaniska hjulen som förr snurrade i maskinen är nuförtiden oftast utbytta mor en bildskärm, och detta har genererat stora utvecklingsmöjligheter för de olika spelen.
Spelautomater hittar vi på kasinon, på kryssningsbåtar och inte minst på restauranger och pizzerior runtom i landet.

Trots att variationen är stor i spelen har alla mer eller mindre samma grundprincip. Tre till fem hjul med olika symboler snurrar i automaten eller på bildskärmen, och stannar på slumpmässiga symboler. Flera av samma symbol ger vinst enligt en vinstutdelningsplan som är uppsatt på automaten. Ibland kan man efter ett första spin hålla vissa symboler och dra om resten, som vid videopoker när man spar eller kastar kort.

Det är också i pokerspel automaterna har sitt ursprung, även om det snabbt skulle visa sig att det var alltför komplicerat att skapa en pokerautomat och spelkorten ersattes med andra symboler.
De första spelautomaterna uppfanns i USA i slutet av artonhundratalet och de mest klassiska enarmade banditerna hade ofta symboler som hästskor, klockor och spelkortssymboler. De nu karaktäristiska fruktsymbolerna som körsbär och meloner kommer från en automat där vinsten delades ut i form av tuggummin med fruktsmak, en reklamkampanj alltså. Likadant härstammar den vanliga bar-symbolen från spel där vinst betalades ut i mat. Dessa maskiner fanns oftast till för att komma runt lagar som förbjöd spel om pengar.

Till spelautomater är ibland kopplat ett jackpotsystem, för att locka till fler insatser. I en progressiv jackpot går en liten del av var satsad krona in i en stor jackpot som delar ut vid en given, mycket sällsynt, kombination av symboler. Eftersom vinstpotten byggs på för varje hand kan den i teorin bli hur stor som helst så länge inte någon spelare får rätt kombination, och dessa jättevinster är ett populärt sätt att locka till spel. Precis som med progressiva jackpottar i andra spel måste man satsa maximuminsatsen för en spelomgång för att kunna ta del av jackpoten vid vinst.